Ancient Sufi Dance: Rumi’s Whirling Dervishes

From © Culture Trip


Media  – Whirling dervishes are a classic image of Turkey, spinning serenely in their tombstone-like felt hats and billowing white robes to create a fascinating ceremony aimed at achieving oneness with God. A practising dervish told Culture Trip about the mystic sema ceremony’s meanings, how dervishes train and the challenges once faced by their Sufi order.

Entranced by a 700-year-old ritual, the whirling dervishes perform a Sufi dance, steered by rhythmic breathing and chants of “Allah”, as they seek to become one with God. Their white robes rise and fall in unison, spinning faster and faster. The right palm is raised to the heavens to receive God’s blessings, which are communicated to earth by the left hand pointing to the ground. As they continue turning in a spiritual trance, the dancers float between the two worlds. They are now in a deeply personal and intense form of meditation.

The whirling dervish ceremony, or sema, which blurs the lines between dance, prayer, meditation and trance, is as synonymous with Turkey as the mosque-studded skyline of Istanbul. But what are the dervishes practising this ancient ritual, inspired by the teachings of a 13th-century poet and religious leader from present-day Konya (Turkey), trying to achieve?

The ceremony represents the mystical journey of a human’s spiritual ascent | © Culture Trip

Mystical meanings

“Sema is the ritual of the Islamic Mevlevi Sufi order, based on the philosophy of Rumi, symbolising the rising of the human soul by releasing the ego to become enlightened, and thus to become united with God,” explains dervish Abdülhamit Çakmut. Çakmut is president of the Mevlâna Kültür ve Eğitim Derneği (Rumi Culture Organisation), which is associated with Istanbul’s Hodjapasha Cultural Centre, one of the places where visitors can witness this hypnotic ritual.

As Çakmut explains, the seven-part ceremony is laden with meaning throughout, ranging from the melodious ney (reed flute) representing the divine breath that gives life to everything, to the performers’ distinctive attire. “The dervish, with his headdress (symbolising his ego’s tombstone) and his white skirt (his ego’s shroud), is, by removing his black cloak, spiritually born to the truth and ready to journey towards it. At the onset and each stop in the sema, holding his arms crosswise he represents the number one, and testifies to God’s unity,” explains Çakmut.

The dervishes embrace all creation as they chant the name of God | © Culture Trip

Attaining enlightenment

During the elegantly simple performance, rotating with skirts swirling in a choreographed constellation of dancers, the dervishes are believed to become a conduit for divine blessings. “While whirling, his arms are open, his right hand directed to the skies ready to receive God’s beneficence, looking to his left hand turned towards the earth,” says Çakmut. “This is his way of conveying God’s spiritual gift to the people he looks upon.”

Their voices echo as they repeatedly call out to Allah, spinning faster and faster. Egos and personal identities abandoned, they attain a spiritual perfection known as fenafillah. Çakmut likens this “sacrifice of mind to love” to the nirvana of Buddhism, with the distinction that the highest rank of Islam is Muhammed the Prophet, and the aim of sema is not “unbroken ecstasy and loss of conscious thought” but rather “complete submission and annihilation of self within the loved one”.

Dervish training

Ultimately, it’s hard to pin down the mysterious ceremony rationally – Islamic theologians have pondered it for centuries, and it continues to enchant even the most secular of viewers with its sense of spinning into the infinite. Suffice to say, it takes months of dedication for devout initiates to learn the Rumi ropes – as well as a wooden board and a bag of salt. Using the salt to prevent slipping and blisters, the trainee spins with his left big toe and second toe around a nail in the middle of the square training board, while holding his right foot perpendicular to his left and his arms crossed with palms to shoulders.

He must turn his foot and his whole body to the right without raising his heel from the board, and he later progresses to whirling without the nail, opening his arms and wearing the all-important white tennure robe. “The skirts opening in the air like an umbrella during sema is called ‘opening tennure ’,” explains Çakmut. “While wearing tennure, the whirling dervish feels lighter in aerodynamic terms, and this helps prevent dizziness.”

The Sufism movement

A mystical form of Islam, Sufism shuns all forms of materialism in pursuit of asceticism. In most historical accounts, Sufis are commonly known as persons of religious learning whose aspirations revolve around being close to Allah.

The whirling dervishes are part of the Mevlevi Order, a sect of Sufism born in the 13th century, also known as the Mevlevis. The dervishes revere the Islamic scholar, mystic and renowned Persian poet Jalaluddin Rumi (or Mevlâna – ‘our leader’), who greatly influenced Muslim writing and culture. Many of his poems describe his overpowering love for God.

The Mevlevis and their 100-plus tekke (lodges) had great influence during the Ottoman Empire, but Sufism and the order subsequently faced many challenges. In 1925, Mustafa Kemal Atatürk, the founder of the Republic of Turkey, banned all Turkish Sufi orders and their practices as part of his quest to turn Turkey into a modern, secular nation. The dervishes went underground until the 1950s, when the Turkish government eased the restrictions and allowed the sema to be performed in public. In 2005, the sema’s cultural significance was recognised by its inclusion on UNESCO’s third Proclamation of Masterpieces of the Oral and Intangible Heritage of Humanity.

See the dervishes whirl

The Mevlâna Festival takes place every December in the Anatolian city of Konya, which is a pilgrimage destination for over a million Turkish Muslims, especially Sufis, in part because of the Mevlâna Museum. Much more than a museum, this turquoise-domed shrine holds the turbaned tombs of Rumi, his son and followers; the nearby Mevlâna Culture Centre hosts sema performances thought the year.

The sema can also be observed at several locations in Istanbul, including the Hodjapasha Cultural Centre, the EMAV Silivrikapi Mevlâna Cultural Center and the city’s oldest tekke, the Galata Mevlevihanesi, founded in 1491 and rebuilt in 1796. Cultural tour operators such as Les Arts Turcs can also organise trips to see the spectacle.

Across the Sea of Marmara in Bursa, the first Ottoman capital, you can watch a performance from the tea garden of the 600-year-old tekke at Karabaş-I Veli Kültür Merkezi (the Mevlâna Cultural Centre). Amid the wavy valleys and rock formations of Cappadocia, the restored 13th-century Sarıhan (Yellow Caravanserai), one of the most impressive remaining Seljuk caravanserais, also hosts semas in an atmospheric setting befitting this distinctively Turkish ritual.

With special thanks to Hodjapasha Cultural Centre for allowing us to film the performance.

Dari © Culture Trip

Oleh James Bainbridge


Media – Para darwis yang berputar-putar adalah gambaran klasik Turki, berputar dengan tenang dalam topi kempa seperti batu nisan dan jubah putih mengepul untuk menciptakan upacara yang menarik yang bertujuan untuk mencapai kesatuan dengan Tuhan. Seorang darwis yang berlatih menceritakan Perjalanan Budaya tentang makna upacara mistik sema, bagaimana para darwis berlatih dan tantangan yang pernah dihadapi oleh tarekat sufi mereka.

Terpesona oleh ritual berusia 700 tahun, para darwis yang berputar-putar melakukan tarian Sufi, diarahkan oleh pernapasan ritmis dan nyanyian “Allah”, saat mereka berusaha untuk menjadi satu dengan Tuhan. Jubah putih mereka naik dan turun serempak, berputar semakin cepat. Telapak tangan kanan diangkat ke langit untuk menerima berkah Tuhan, yang disampaikan ke bumi dengan tangan kiri menunjuk ke tanah. Saat mereka terus berputar dalam kondisi kesurupan spiritual, para penari melayang di antara dua dunia. Mereka sekarang berada dalam bentuk meditasi yang sangat pribadi dan intens.

Upacara darwis yang berputar-putar, atau sema, yang mengaburkan garis antara tarian, doa, meditasi, dan kesurupan, sama identiknya dengan Turki seperti cakrawala Istanbul yang bertabur masjid. Tapi apa yang coba dicapai oleh para darwis yang mempraktikkan ritual kuno ini, yang diilhami oleh ajaran seorang penyair abad ke-13 dan pemimpin agama dari Konya (Turki) saat ini?

Upacara tersebut mewakili perjalanan mistik pendakian spiritual manusia | © Perjalanan Budaya

Makna mistik

“Sema adalah ritual tarekat Islam Mevlevi Sufi, berdasarkan filosofi Rumi, melambangkan kebangkitan jiwa manusia dengan melepaskan ego untuk menjadi tercerahkan, dan dengan demikian menjadi bersatu dengan Tuhan,” jelas darwis Abdülhamit Çakmut. Çakmut adalah presiden Mevlâna Kültür ve Eğitim Derneği (Organisasi Budaya Rumi), yang terkait dengan Pusat Kebudayaan Hodjapasha Istanbul, salah satu tempat di mana pengunjung dapat menyaksikan ritual hipnotis ini.

Seperti yang dijelaskan Çakmut, upacara tujuh bagian itu sarat dengan makna, mulai dari ney merdu (seruling buluh) yang melambangkan nafas ilahi yang memberi kehidupan pada segalanya, hingga pakaian khas para penampil. “Darwis, dengan hiasan kepalanya (melambangkan batu nisan egonya) dan rok putihnya (kain kafan egonya), dengan melepas jubah hitamnya, secara spiritual lahir dari kebenaran dan siap untuk melakukan perjalanan ke arah itu. Pada permulaan dan setiap perhentian di sema, memegang lengannya bersilang dia mewakili yang nomor satu, dan bersaksi tentang kesatuan Tuhan, ”jelas Çakmut.

in Indonesia

Para darwis merangkul semua ciptaan saat mereka menyebut nama Tuhan | © Perjalanan Budaya

Mencapai pencerahan

Selama pertunjukan sederhana yang elegan, berputar dengan rok yang berputar-putar dalam konstelasi penari yang dikoreografikan, para darwis diyakini menjadi saluran untuk berkah ilahi. “Sambil berputar-putar, lengannya terbuka, tangan kanannya mengarah ke langit siap menerima kemurahan Tuhan, melihat ke tangan kirinya mengarah ke bumi,” kata Çakmut. Ini adalah caranya menyampaikan karunia spiritual Tuhan kepada orang-orang yang dia pandang.

Suara mereka bergema saat mereka berulang kali berseru kepada Allah, berputar semakin cepat. Ego dan identitas pribadi ditinggalkan, mereka mencapai kesempurnaan spiritual yang dikenal sebagai fenafillah. Çakmut menyamakan “pengorbanan pikiran untuk cinta” ini dengan nirwana agama Buddha, dengan perbedaan bahwa pangkat tertinggi Islam adalah Nabi Muhammad, dan tujuan sema bukanlah “ekstasi yang tak terputus dan hilangnya pikiran sadar” melainkan “lengkap penyerahan dan pemusnahan diri dalam diri orang yang dicintai ”.

Pelatihan darwis

Pada akhirnya, sulit untuk menentukan upacara misterius itu secara rasional – para teolog Islam telah merenungkannya selama berabad-abad, dan itu terus memikat bahkan pemirsa yang paling sekuler dengan perasaannya yang berputar ke yang tak terbatas. Bisa dikatakan, dibutuhkan dedikasi berbulan-bulan bagi para inisiat yang saleh untuk mempelajari tali Rumi – serta papan kayu dan sekantong garam. Menggunakan garam untuk mencegah terpeleset dan lecet, peserta pelatihan berputar dengan jempol kaki kiri dan kaki kedua di sekitar paku di tengah papan pelatihan persegi, sambil memegang kaki kanan tegak lurus ke kiri dan lengan disilangkan dengan telapak tangan ke bahu.

Dia harus memutar kaki dan seluruh tubuhnya ke kanan tanpa mengangkat tumitnya dari papan, dan dia kemudian melanjutkan untuk berputar tanpa paku, membuka lengannya dan mengenakan jubah tennure putih yang sangat penting. “Rok yang terbuka di udara seperti payung saat sema disebut ‘opening tennure’,” jelas Çakmut. “Saat mengenakan tennure, darwis yang berputar-putar itu terasa lebih ringan dalam istilah aerodinamis, dan ini membantu mencegah pusing.”

Gerakan tasawuf

Sebagai bentuk mistik Islam, tasawuf menghindari semua bentuk materialisme dalam mengejar asketisme. Dalam sebagian besar catatan sejarah, para sufi umumnya dikenal sebagai orang-orang yang belajar agama yang aspirasinya berkisar pada kedekatan dengan Allah.

Para darwis yang berputar-putar adalah bagian dari Ordo Mevlevi, sekte tasawuf yang lahir pada abad ke-13, juga dikenal sebagai Mevlevis. Para darwis menghormati sarjana Islam, mistikus dan penyair Persia terkenal Jalaluddin Rumi (atau Mevlâna – ‘pemimpin kami’), yang sangat mempengaruhi tulisan dan budaya Muslim. Banyak puisinya menggambarkan cintanya yang luar biasa kepada Tuhan.

Kaum Mevlevis dan 100 lebih tekke (loge) mereka memiliki pengaruh besar selama Kekaisaran Ottoman, tetapi tasawuf dan ordo kemudian menghadapi banyak tantangan. Pada tahun 1925, Mustafa Kemal Atatürk, pendiri Republik Turki, melarang semua tarekat Sufi Turki dan praktiknya sebagai bagian dari upayanya untuk mengubah Turki menjadi negara sekuler modern. Para darwis pergi ke bawah tanah sampai tahun 1950-an, ketika pemerintah Turki melonggarkan pembatasan dan mengizinkan sema dilakukan di depan umum. Pada tahun 2005, signifikansi budaya sema diakui dengan dimasukkannya ke dalam Proklamasi Karya ketiga UNESCO dari Warisan Lisan dan Takbenda Warisan Kemanusiaan.


Lihat pusaran darwis

Festival Mevlāna berlangsung setiap Desember di kota Konya, Anatolia, yang merupakan tujuan ziarah bagi lebih dari satu juta Muslim Turki, terutama Sufi, sebagian karena Museum Mevlāna. Lebih dari sekadar museum, kuil berkubah biru kehijauan ini menyimpan makam Rumi bersorban, putra dan pengikutnya; Pusat Kebudayaan Mevlāna di dekatnya menjadi tuan rumah pertunjukan sema pemikiran tahun ini.

Sema juga dapat diamati di beberapa lokasi di Istanbul, termasuk Pusat Kebudayaan Hodjapasha, Pusat Kebudayaan EMAV Silivrikapi Mevlâna dan tekke kota tertua, Galata Mevlevihanesi, didirikan pada 1491 dan dibangun kembali pada 1796. Operator tur budaya seperti Les Arts Turcs juga dapat mengatur perjalanan untuk melihat tontonan.

Di seberang Laut Marmara di Bursa, ibu kota Ottoman pertama, Anda dapat menonton pertunjukan dari kebun teh tekke berusia 600 tahun di Karabaş-I Veli Kültür Merkezi (Pusat Kebudayaan Mevlâna). Di tengah lembah bergelombang dan formasi batuan Cappadocia, Sarıhan (Caravanserai Kuning) abad ke-13 yang telah dipugar, salah satu caravansera Seljuk yang tersisa yang paling mengesankan, juga menjadi tuan rumah semas dalam suasana atmosfer yang sesuai dengan ritual khas Turki ini.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *